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quinta-feira, 12 de março de 2020

Surto do Coronavírus nos EUA: Casa Branca disse à agência federal de saúde para classificar as informações sobre coronavírus

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WASHINGTON (Reuters) - A Casa Branca ordenou que autoridades federais de saúde tratem as reuniões de alto nível de coronavírus como classificadas, um passo incomum que restringe as informações e dificulta a resposta do governo dos EUA ao contágio, segundo quatro funcionários do governo Trump.

As autoridades disseram que dezenas de discussões classificadas sobre tópicos como o escopo de infecções, quarentenas e restrições de viagens são realizadas desde meados de janeiro em uma sala de reuniões de alta segurança do Departamento de Saúde e Serviços Humanos (HHS), um participante importante na luta contra o coronavírus.

Funcionários sem autorização de segurança, incluindo especialistas do governo, foram excluídos das reuniões entre agências, que incluíram videoconferências, disseram as fontes.

"Tínhamos pessoas muito críticas que não tinham autorização de segurança que não podiam ir", disse uma autoridade. “Essas reuniões não devem ser classificadas. Foi desnecessário.

As fontes disseram que o Conselho de Segurança Nacional (NSC), que assessora o presidente em questões de segurança, ordenou a classificação. ”Isso veio diretamente da Casa Branca”, disse uma autoridade.

A insistência da Casa Branca em sigilo na principal organização de saúde pública do país, que não foi divulgada anteriormente, colocou uma tampa em certas informações - e potencialmente atrasou a resposta à crise. O COVID19, a doença causada pelo vírus, matou cerca de 30 pessoas nos Estados Unidos e infectou mais de 1.000 pessoas.

A HHS supervisiona uma ampla gama de agências de saúde, incluindo os Centros dos EUA para Controle e Prevenção de Doenças, que, entre outras coisas, são responsáveis ​​por rastrear casos e fornecer orientação nacional sobre os surtos.

Os funcionários do governo, que conversaram com a Reuters sob condição de anonimato, disseram que não podiam descrever as interações na sala de reuniões porque foram classificadas.

Um porta-voz do NSC não respondeu a perguntas sobre as reuniões no HHS. Mas ele defendeu a transparência do governo entre as agências federais e observou que as reuniões da força-tarefa do governo sobre o coronavírus não são classificadas. Não ficou claro imediatamente a que reuniões ele estava se referindo.

"Desde o primeiro dia da resposta ao coronavírus, o NSC insistiu no princípio da transparência radical", disse o porta-voz John Ullyot. Ele acrescentou que o governo "cortou a burocracia e estabeleceu o padrão global de proteção do povo americano sob a liderança do presidente Trump".

Uma porta-voz do HHS, Katherine McKeogh, emitiu uma declaração que não abordava questões sobre reuniões classificadas. Usando uma linguagem que ecoava nos NSCs, o departamento disse que concordava que as reuniões da força-tarefa deveriam ser classificadas.

Críticos criticaram o governo Trump pelo que consideram uma resposta tardia a surtos de coronavírus e falta de transparência, incluindo especialistas em desvios de linha e fornecimento de informações enganosas ou incompletas ao público. As autoridades estaduais e locais também se queixaram de serem mantidas no escuro sobre informações essenciais de resposta federal.

O vice-presidente dos Estados Unidos, Mike Pence, o responsável pelo coronavírus do governo, prometeu em 3 de março oferecer "informações em tempo real em um ritmo constante e ser totalmente transparente". O vice-presidente, nomeado pelo presidente Donald Trump no final de fevereiro, realiza regularmente entrevistas e prometeu confiar na orientação de especialistas. Katie Miller, secretária de imprensa de Pence, disse quarta-feira que, desde que foi nomeado, o vice-presidente nunca solicitou que o HHS realizasse reuniões no SCIF ou tratasse as informações como classificadas.

As reuniões no HHS foram realizadas em uma área segura chamada “Centro de Informações Compartimentadas Sensíveis”, ou SCIF, de acordo com os funcionários da administração.

Os SCIFs geralmente são reservados para operações militares e de inteligência. Telefones celulares e computadores comuns não podem ser trazidos para as câmaras. O HHS possui SCIFs porque, teoricamente, teria um papel importante na guerra biológica ou em ataques químicos.

Um ex-funcionário de alto nível que ajudou a combater surtos de saúde pública no governo George W. Bush disse que "não é normal classificar discussões sobre uma resposta a uma crise de saúde pública".

Os participantes das reuniões incluíram o secretário do HHS Alex Azar e seu chefe de gabinete Brian Harrison, disseram as autoridades. Azar e Harrison resistiram à classificação das reuniões, disseram as fontes.

O HHS não disponibilizou Azar ou Harrison para comentar.

Um dos funcionários do governo disse à Reuters que, quando surgiram questões complexas sobre uma quarentena, um advogado de alto escalão do HHS com experiência no assunto não foi admitido porque não possuía a habilitação de segurança adequada. Sua contribuição foi adiada e oferecida em uma reunião não classificada, disse a autoridade.

Uma quinta fonte familiarizada com as reuniões disse que os funcionários do HHS muitas vezes não eram informados sobre os desenvolvimentos do coronavírus porque não tinham autorização adequada. Ele disse que foi informado que os assuntos eram classificados "porque tinham a ver com a China".

A epidemia de coronavírus se originou na China e o principal foco do governo para evitar a disseminação desde o início foi restringir as viagens de cidadãos não americanos vindos da China e autorizar a quarentena de pessoas que entraram nos Estados Unidos que poderiam ter sido expostas ao vírus.

Um dos funcionários do governo sugeriu que as autorizações de segurança para reuniões no HHS fossem impostas não para proteger a segurança nacional, mas para manter as informações em um círculo restrito, para evitar vazamentos.

"Parecia ser uma ferramenta para a Casa Branca - para o NSC - manter baixa a participação nessas reuniões", disse a autoridade.

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